美国人为什么对月球情有独钟?

日前,蓝色起源(Blue Origin)宣布,其领导的团队National Team已经向NASA交付了一个全尺寸的月球着陆器模型,以供工程师和宇航员进行测试。NASA计划于2024年前「重返月球」,并将总价值9.67亿美元的月球着陆器合同授予了三个竞争对手:美国太空探索技术公司SpaceX、蓝色起源和Dynetics,此项目是该计划的重要部分。

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自1972年12月第6次登月结束之后,美国再没有送宇航员到月球上过。那么,月球到底有什么独特之处,以至时隔“阿波罗”计划50年后,美国人要再次重返月球?

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“阿波罗”这个名字最初是由时任美国宇航局航天发展主任的亚伯·西尔弗斯坦在上世纪60年代的登月计划中所提出。阿波罗作为月亮女神的胞弟,与希腊神话有关,具有“诱人的内涵”。

“我们决定在这十年间登上月球并实现更多梦想,并非它们轻而易举,而正是因为它们困难重重”,肯尼迪总统在赖斯大学所发表的这篇演讲,凝聚了人类天生的探索欲、期待未来的浪漫以及勇往直前的英雄主义,为“阿波罗”登月计划的奠基铲下了第一抔土。

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在1966—1976年的10年间,人类把19台登录器、5台月球车、12名宇航员送上了这个我们熟悉而又陌生的星球。作为对外太空的真人实地考察,人类亲自在月球表面完成了地震实验、热流探测、月球岩石采样和返回等一些列实地探测和数据采集。诚然,这一穷举人类智慧和金钱的壮举,是时代与政治的产物。尽管宇航员只走了一小步,但却是全人类迈入未来的一大步。

如今,NASA启用“阿尔忒弥斯”(ARTEMIS)——阿波罗的孪生姐姐和月神,为此次重返月球计划命名。同样,ARTEMIS也是研究月球与太阳相互作用的首字母大写,即“月球与太阳相互作用的加速度、重连、湍流和电动力学(Acceleration, Reconnection, Turbulence and Electrodynamics of the Moon’s Interaction with the Sun)”。

在这次以女神名字命名的计划中,NASA表示将派遣一名女宇航员和一名男宇航员共赴月球。和阿波罗工程最主要的区别在于,这次人类要在月球留下来,而不只是在月球留下痕迹、带走样品。

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雄心勃勃的美国,甚至起草《阿尔忒弥斯协议》(Artemis Accords)作为探索月球的新标准,其中列出了如何从月球表面开采资源、如何保护阿波罗登月计划遗址等月球行动条款。根据协议草案内容,成员国可在其月球基地周围建立“安全区”,以防在附近运行的竞争对手干扰破坏。

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虽然月球表面一片荒芜,但是根据调查资料显示,其资源的储存量是极为丰富的,如月球土壤中含有大量的铝、钛、锰等元素,而且拥有储量可观的核聚变清洁能源——氦3,据统计,整个月球能被开采的氦3元素,高达70多万吨,如果全部用于核聚变反应,可为人类提供数千年的能源供给。

根据报道,今年10月底,我国将发射嫦娥五号探测器,它将首次在月球完成采样返回地球的工作,那将会是我国探月进程的一次重大突破。

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